The story of a shipwrecked sailor named Sergio Moro

After 15 months of a troubled relationship with Bolsonaro, Moro jumped off a sinking ship in the midst of institutional pandemonium.


[EnglishArticle]Just over a year ago, many Brazilians were surprised by Jair Bolsonaro’s appointment of then Federal Judge Sergio Moro as Minister of Justice and Security. Up until then, the judge who convicted former President Luiz Inácio Lula da Silva had often said that his vocation was the law and not politics, but he explained his change of heart by asserting that this was a technical position and that there was a need to promote reforms and ensure the continuity of anti-corruption efforts. In joining the administration, Moro lent significant political capital to Bolsonaro, whose approval ratings were consistently lower than those of the former judge. Together with Economy Minister Paulo Guedes, Moro helped to secure the acceptance of the administration by an important segment of Brazil’s middle and upper classes.

After 15 months of a troubled relationship with Bolsonaro, Moro decided to jump off a sinking ship in the midst of institutional pandemonium and one of the country’s worst health and economic crises. According to Moro, his decision was prompted by the President’s direct interference in Federal Police investigations that could lead to the criminal prosecution of at least two of his children.    

Moro’s political rise goes back to his reputation as a rogue Hercules and the public’s skepticism toward the partisan political game that led the country to stratospheric levels of corruption, Rousseff’s impeachment, and a political vacuum filled by the election project that resulted in Jair Bolsonaro’s victory in 2018. It is no easy task to explain the elements of this project, but we can summarize it broadly on four pillars:

  1.  ideological, identified with a messianic discourse of restoring conservative ideals threatened by “leftist values” imposed by previous governments and fueled by intellectual elites and big media; 

  2. anti-corruption, associated with voters who support Operation Car Wash [Lava Jato] and oppose the exchange of favors between the government and members of congress linked to corruption scandals;

  3. liberal economics, which resonates with the corporate world and with those voters who favor the reduction of state involvement in the productive sector, the streamlining of government, and the modernization of the economy;
  4. military, embodied in the large number of generals and senior officers serving in key positions to coordinate the government’s other political fronts.   

Sergio Moro’s resignation cuts off one of the beast’s four legs, but the road between political attrition and the end of a government is often as long as it is complex. Before Moro resigned, there were already signs of cramping in the anti-corruption leg. When the alarm bells of impeachment started ringing in Brasilia, the product of cumulative attrition and the irresponsible response to the Coronavirus crisis—which Bolsonaro described several times as just a flu—he was already cozying up to the parliamentary bloc known as “Centrão.” This bloc unites the members of congress known as the “low clergy” and small parties whose main concern is haggling over votes in exchange for pork barrel earmarks, government posts, and all sorts of concessions from the executive branch, including corrupt arrangements and pressure on law enforcement agencies to favor members of congress or allies under criminal investigation. 

In spite of his aggressive, bombastic speech and clumsy inability to maintain alliances, Bolsonaro’s résumé includes nearly three decades of hopping between various parties of the Centrão, and he is well acquainted with how the underworld of the Brazilian Congress operates. This background, coupled with the political and social stress of a third impeachment since the restoration of free elections in 1989, the enduring support of a solid 35 percent of the electorate, and the need for institutions to concentrate their efforts on the coronavirus disaster has given Bolsonaro an extra dose of political oxygen. 

In any case, the patience of those members of congress who are still committed to an ethic of responsibility depends on the government’s ability to staunch the wounds to the economic leg. A contentious divorce with the Minister of Economy and the ensuing loss of support from the business sector would only encourage the use of a judicial shortcut to remove Bolsonaro from the presidency without the need for a tedious impeachment process. It is precisely through this shortcut —investigations into obstruction of justice and other common crimes denounced by Sergio Moro—that the blow to Bolsonaro could be fatal. Although a conviction for common crimes and the judicial suspension of his term would have to be authorized by a qualified majority of congress, such a procedure would be less cumbersome and faster than an impeachment trial like the ones faced by Collor de Mello and Dilma Rousseff.

In the midst of this political-judicial chess match, Moro continues to make damaging statements about how the president has used his position to shield his own, and especially his family’s, scandals. Meanwhile, the former judge and now former minister has stayed silent when asked if he will be a presidential candidate in the 2022 election. This reticence about his next steps, typical of good politicians; his status as a judicial celebrity despite actions that often mixed legal and political criteria; and the weight of many voters’ support for Operation Car Wash place Moro as one of Bolsonaro’s main opponents, if Bolsonaro survives politically until 2022. 

Moro, who has experience in handling the popular sentiment that the solution to the country’s problems lies in finding a new savior for the nation—frustrated by Lula da Silva and now by the false messiah Jair Bolsonaro—could capitalize on the neglect demonstrated thus far by the public institutions that should serve as a check on the executive branch. It is precisely in this glorification of the leader, and the obfuscation of institutions, that Bolsonarismo and lavajatismo come together, with a mere difference in degree. While Moro dissembles and denies having violated procedural rules and the rule of law when he served as a judge, Bolsonaro applauds contempt for the institutions of the Republic.

Moro tends to deflect the issue when asked if he had been in communication with Bolsonaro’s campaign team in 2018 while he was selectively leaking statements to the press by former Ministers of the Workers’ Party (PT) and fast-tracking the criminal proceedings against Lula to disqualify the PT’s eternal presidential candidate, as well as to malign the campaign of Fernando Haddad, who was announced at the last minute as the PT’s Plan B in the elections. Bolsonaro, in turn, has no qualms about appointing a personal friend of his children as Federal Police Chief, just when that entity is conducting investigations that could directly implicate them.

Moro’s political future depends on his ability to convince part of the electorate that he is just a survivor of a shipwreck that sank due to its captain’s inexperience. But this narrative may be frustrated if the captain or other sailors bring up evidence that Moro is equally guilty for the sinking of the ship on which Brazil’s democracy embarked in 2018. In that case, Moro’s fate may be similar to that of Luis Alejandro Velasco, the lone survivor of the 1955 wreck of the Colombian destroyer Caldas. After being rescued alive, Velasco was celebrated as a hero, and then-general and dictator Rojas Pinilla was able to capitalize on the prestige he brought to the Colombian navy. Years later, it became known that the real cause of the event had been an overweight load of contraband, and the surviving shipwrecked man and Rojas Pinilla’s government were both disgraced in the eyes of the public.

Velasco’s testimony was immortalized by Gabriel García Márquez in a series of reports that later became the book The Story of a Shipwrecked Sailor. García Márquez described the interview with Velasco as the “story of a shipwrecked man who drifted on a life raft for ten days without food or water, was proclaimed a national hero, kissed by beauty queens, made rich through publicity, and then spurned by the government and forgotten for all time.”

Unfortunately for Moro, Captain Bolsonaro is still far from being shipwrecked and has at his disposal a full-fledged digital militia capable of firing off criticism and smear campaigns on social media, against adversaries and sometimes against his own allies. Ironically, when media outlets revealed private conversations that suggested irregular coordination between Moro and prosecutors in the Operation Car Wash case, Bolsonaro’s digital militia was activated to discredit the messengers and Moro refused to hand over his cell phone in order to have an expert disprove the content of the messages leaked to the press. Now, Moro is relying on an expert examination of his cell phone to prove the accusations against Bolsonaro and is exposing himself to attacks by the same machinery that rescued him when the questioning of his image as an irreproachable judge looked as though it would wreck his political career.

Daniel Cerqueira is a Brazilian lawyer and Senior Program Officer at the Due Process of Law Foundation. Twitter: @dlcerqueira 


Hace poco más de un año, muchos brasileños se sorprendieron con el nombramiento del entonces Juez Federal Sergio Moro como Ministro de Justicia y Seguridad por parte de Jair Bolsonaro. Hasta este momento, el juez que condenó al ex presidente Luiz Inácio Lula da Silva solía declarar que su vocación eran las leyes y no la política, pero justificó el cambio de criterio afirmando que el cargo de ministro tiene un perfil técnico y por la necesidad de impulsar reformas y garantizar la continuidad de los esfuerzos de combate a la corrupción. El ingreso de Moro al gobierno rindió un importante capital político a Bolsonaro, cuya aprobación siempre estuvo por debajo de la del ex juez. Al lado del Ministro de Economía Paulo Guedes, Moro fue una suerte de fiador de aceptación al gobierno por una parte importante de las clases media y alta de Brasil. 

Tras 15 meses de una relación conturbada con Bolsonaro, Moro decidió saltar de un barco que se hunde en medio de un pandemonio institucional y una de las peores crisis sanitarias y económicas del país. Según Moro, su decisión se debió a injerencias directas del presidente en investigaciones de la policía federal que podrían deslindar en la apertura de procesos penales en contra de al menos dos de sus hijos.    

La ascensión política de Moro remonta a su fama de Hércules togado y al escepticismo de la población hacia el juego político-partidario que condujo el país a niveles estratosféricos de corrupción, al proceso de destitución de Rousseff y a un vacío político llenado por el proyecto electoral que resultó en la victoria de Jair Bolsonaro en 2018. No es una tarea fácil explicar los ingredientes de este proyecto, pero lo resumimos, a grandes rasgos, a partir de cuatro frentes:

  1. ideológico, el cual se identifica con un discurso mesiánico de restauración de ideales conservadores amenazados por “valores izquierdistas” impuestos por gobiernos anteriores y alimentados por élites intelectuales y grandes medios de comunicación; 
  2. anticorrupción, asociado al electorado pro-lava jato que se opone al intercambio de favores entre el gobierno y congresistas vinculados a escándalos de corrupción;

  3. económico liberal, con resonancia en el ámbito corporativo y en aquellos electores que apoyan la reducción de la participación del estado en el sector productivo, la racionalización de la maquinaria pública y la modernización de la economía;

  4. militar, personificado en el gran número de generales y altos oficiales en cargos clave de articulación entre los demás frentes de sustentación política del gobierno.  

La renuncia de Sergio Moro le quita una de las cuatro patas al cuadrúpedo presidencial, pero la distancia entre desgaste político y fin de un gobierno suele ser tan larga como compleja. Antes de que Moro renunciara, ya había señales de calambre en la pata anticorrupción. Cuando las alarmas del proceso de destitución empezaron a sonar en Brasilia, producto de desgastes acumulados y de la respuesta irresponsable a la crisis del Coronavirus, descrito varias veces como una mera gripecita por Bolsonaro, éste ya venía acercándose al bloque parlamentario conocido como “Centrão”. Dicho bloque aglutina el bajo clero del congreso y pequeños partidos dedicados a regatear votos a cambio de recursos, cargos públicos y toda suerte de concesiones por parte del poder ejecutivo, incluyendo arreglos corruptos y presiones a órganos de procuración de justicia para favorecer congresistas o aliados sometidos a investigaciones penales. 

Con todo y su verborrea agresiva y su torpeza en sostener alianzas, Bolsonaro tiene en su hoja de vida casi tres décadas de brincos entre varios partidos del Centrão y conoce perfectamente cómo operar el inframundo del Congreso brasileño. Dicho historial, aunado al estrés político y social de un tercer proceso de destitución desde la reconquista de las elecciones libres en 1989, un núcleo duro de un 35% del electorado que aún lo apoya, y la necesidad de que las instituciones concentren sus esfuerzos en la calamidad del coronavirus, confieren a Bolsonaro una dosis extra de oxígeno político. 

En todo caso, la paciencia de los congresistas que aún apuestan por una ética de responsabilidad depende de la capacidad del gobierno de estancar las lesiones en la pata económica. Un divorcio litigioso con el ministro de economía y la consiguiente pérdida de apoyo del sector empresarial agregaría leña al fuego del atajo judicial para quitarle la presidencia a Bolsonaro sin la necesidad de un tedioso proceso de destitución. Es precisamente en este atajo—investigaciones por obstrucción a la justicia y otros crímenes comunes denunciados por Sergio Moro—que el golpe puede ser letal para Bolsonaro. Aunque una condena por crímenes comunes y la suspensión judicial de su mandato depende de autorización con quórum calificado del Congreso, dicho trámite sería menos engorroso y más rápido que un juicio político tal como el de Collor de Mello y Dilma Rousseff en su momento.

En medio a este ajedrez político-judicial, Moro sigue dando declaraciones comprometedoras sobre la manera cómo el presidente ha utilizado su cargo para blindar sus propios escándalos y sobre todo los de su clan familiar. Mientras tanto, el ex juez y ahora exministro guarda silencio cuando le preguntan si será candidato a presidente en las elecciones de 2022. Esta parsimonia sobre los próximos pasos, propia de los buenos políticos; su status de celebridad judicial pese a actuaciones que muchas veces mezclaban lo jurídico con lo político; y el peso del electorado lavajatista posicionan a Moro como uno de los principales contrincantes de Bolsonaro, en caso de que éste sobreviva políticamente hasta 2022. 

La omisión demostrada hasta ahora por las instituciones públicas que deberían ser un contrapeso al poder ejecutivo podría ser capitalizada por Moro, quien posee experiencia en manejar el sentimiento popular de que la solución para los problemas del país pasa por encontrar un nuevo salvador de la patria defraudada en su momento por Lula da Silva y ahora por el falso mesías Jair Bolsonaro. Es justamente en el enaltecimiento al líder, y en el ofuscamiento de las instituciones, que el bolsonarismo y el lavajatismo se unen, con una diferencia meramente de grados. Mientras Moro disimula y rechaza haber roto reglas procesales y del estado de derecho cuando fungía como Juez, Bolsonaro exalta el desprecio por las instituciones republicanas.

Moro suele desviar el asunto cuando le preguntan si dialogaba con el equipo de campaña de Bolsonaro en el 2018, al tiempo que entregaba selectivamente a la prensa delaciones de ex ministros del Partido de los Trabajadores (PT) y aceleraba el trámite de juicios penales contra Lula, para que el eterno candidato presidencial del PT fuese inhabilitado y para enlodar la campaña de Fernando Haddad, anunciado a última hora como plan b del PT en las elecciones. Bolsonaro, a su vez, no tiene reparos en nombrar a un amigo personal de sus hijos como director de la policía federal, justo cuando dicha entidad realiza investigaciones que podrían implicarlos directamente.

El futuro político de Moro pasa por la capacidad de convencer a parte del electorado de que es tan solo un náufrago sobreviviente de un barco que se hundió por la impericia de su capitán. Pero esta narrativa puede frustrarse, si el capitán u otros marineros traen a colación evidencias de que Moro es igualmente culpable por el naufragio del buque en que la democracia brasileña embarcó en el 2018. En este caso, la suerte de Moro podrá ser similar a la de Luis Alejandro Velasco, único sobreviviente del naufragio del buque colombiano Destructor Caldas, en 1955. Su rescate con vida le rindió heroicidad y le dio a la armada colombiana un prestigio que fue capitalizado por el entonces general y dictador Rojas Pinilla. Años después, se supo que la real causa del suceso había sido un sobrepeso por una carga de contrabando, por lo que el náufrago sobreviviente y el gobierno de turno cayeron igualmente en desgracia ante la opinión pública.

El testimonio de Velasco fue inmortalizado por Gabriel García Márquez en una serie de reportajes convertidos en el libro Relato de un Náufrago. García Márquez describió la entrevista a Velasco como el “relato de un náufrago que estuvo diez días a la deriva en una balsa sin comer ni beber, que fue proclamado héroe de la patria, besado por las reinas de belleza y hecho rico por la publicidad, y luego aborrecido por el gobierno y olvidado para siempre.”

Para la mala suerte de Moro, el capitán Bolsonaro sigue lejos de naufragar y tiene a su disposición una verdadera milicia digital capaz de disparar críticas y campañas de desprestigio en red social, contra adversarios y, en ocasiones, contra sus propios aliados. Irónicamente, cuando medios de comunicación revelaron diálogos privados que indicaban coordinaciones irregulares entre Moro y Fiscales del caso lava jato, la milicia digital bolsonarista fue accionada para desacreditar a los mensajeros y Moro se rehusó a entregar su celular para que una pericia descarta el contenido de las comunicaciones filtradas a la prensa. Ahora, Moro depende de una pericia en su celular para demostrar las acusaciones hechas contra Bolsonaro y se expone a los ataques de la misma maquinaria que le rescató cuando el cuestionamiento a su imagen de juez intachable parecía naufragar junto con su carrera política.

Daniel Cerqueira es abogado brasileño y Oficial de Programa Sénior en la Due Process of Law Foundation. Twitter: @dlcerqueira [/SpanishArticle]

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